L’ansia per la crescita del Regno Unito non è una novità

Per tutto il tempo che posso ricordare nella mia vita di economista, c’è stata ansia per la crescita nella vita politica britannica. Negli anni ’60 (quando sono arrivato nel Regno Unito) il problema era l’economia stop-go, dove il duplice obiettivo di mantenere la parità della sterlina con il dollaro (i giorni dei tassi di cambio fissi) e di mantenere la piena occupazione cercava a lungo. -difficile gestire una strategia di crescita. Politiche fiscali e fiscali si alternano tra acceleratore e freno. Ciò rende difficile formulare una politica di crescita sostenibile.

L’economia britannica era ancora una delle più ricche nel 1950, ma era indietro rispetto agli Stati Uniti e all’Europa in ripresa che si era ripresa dai danni della guerra per investire in tecnologia e diventare più dinamica. Il governo laburista dal 1945 al 1951 aveva un debole per la proprietà pubblica, il che significava che molti soldi pubblici venivano pagati ai proprietari di vecchie industrie per acquistarli.

Come è aumentato il tasso di crescita? Questa è la radice dell’ansia di crescita.

anni ’50

Gli anni ’50 nel Regno Unito furono trascorsi godendo della piena occupazione e riprendendosi dalla carenza di tempo di guerra. Harold Macmillan, primo ministro dal 1957 al 1963, ha intrapreso una politica di costruzione di alloggi pubblici per alleviare le carenze causate dai danni del tempo di guerra. È stata istituita una sorta di stato sociale. Il Servizio Sanitario Nazionale è una grande organizzazione. Il razionamento è scomparso. Tuttavia, mentre i livelli di reddito sono confortevoli, la crescita è carente. Gli investimenti sono molto importanti, così come la qualità della forza lavoro. Le innovazioni sono benvenute se un’economia può produrle. Il progresso tecnico è il nuovo ingrediente magico invisibile.

Harold Wilson, primo ministro dal 1964 al 1970, avrebbe portato il “calore bianco della tecnologia” in Gran Bretagna. Ahimè, il punto debole di Sterling è perseguitarlo. Il governo laburista del 1945-50 era stato costretto a svalutare la valuta nel 1949. Wilson desiderava evitare che si ripetesse a metà degli anni ’60. Per quanto possa provare, non può sfuggire alla svalutazione.

Wilson ha anche testato l’idea che avere società più grandi avrebbe portato a economie di scala. Il suo insegnante di economia, Lord Nicholas Kaldor, pensava che il problema fosse la mancanza di manodopera nell’industria. Kaldor ha proposto una tassa selettiva sul lavoro per ridurre il lavoro nei servizi, in modo che potesse passare alla produzione. L’idea è che la produttività sia più alta nel settore manifatturiero che nei servizi e che il trasferimento di manodopera aumenterà il tasso di crescita. Neanche quello ha funzionato. La ricerca è stata infinita ma senza successo. Il conservatorismo sindacale è stato visto come un problema che ha bloccato l’introduzione di nuove tecnologie per il risparmio di manodopera. Così Wilson iniziò anche una politica di regolamentazione dei sindacati, con riluttanza e senza successo.

anni ’70

Il primo ministro Edward Heath (1970-1974) tentò l’espansione fiscale quando la cifra della disoccupazione raggiunse quasi 1 milione. Il suo Cancelliere dello Scacchiere, Anthony Barber, ha scatenato un enorme boom alimentato dall’espansione del credito e dai tagli alle tasse. Il risultato è stato uno dei tassi di crescita più alti mai registrati (7% nel 1971-72). Poi sono seguiti lo sciopero dei minatori, la crisi della carenza di carbone e la settimana lavorativa di tre giorni per risparmiare energia. L’ottimistica storia britannica è finita e rimarrà tale per il resto del secolo.

L’impulso inflazionistico dell’espansione monetaria Barber è stato esacerbato dal quadruplicamento dei prezzi del petrolio nel 1973 da parte dell’OPEC. L’inflazione è stata a una cifra bassa negli ultimi due decenni. Ora ha raggiunto la doppia cifra. I salari sono visti come il cattivo. Contrastare il potere contrattuale del sindacato. Ritornato al potere anche se con una piccola maggioranza, Wilson (1974-1976) cercò politiche del reddito, ma queste furono difficili da attuare poiché l’inflazione continuava a crescere. James Callaghan (1976-9), succeduto a Wilson dopo le sue dimissioni, non ebbe vita facile. Gli scioperi continuarono ad affliggere l’economia. Sterling era nei guai. Il Fondo Monetario Internazionale ha consigliato il controllo del credito e bilanci in pareggio.

Una volta che i conservatori sono tornati al potere nel 1979, le aliquote IVA sono quasi raddoppiate dall’8% al 15%. Margaret Thatcher (primo ministro dal 1979 al 1990) iniziò a denazionalizzare le unità industriali pubbliche. Fortunatamente per il Regno Unito, il petrolio è stato scoperto nel Mare del Nord. C’era una sensazione di euforia. Il partito laburista, se fosse stato al potere, avrebbe nazionalizzato i giacimenti petroliferi. I conservatori si affidavano al settore privato. Il lungo e il corto del miracolo del Mare del Nord è che ha contribuito alle finanze pubbliche mentre i sussidi di disoccupazione sono aumentati, ma non ha modificato le prospettive di crescita del Paese.

La disoccupazione è salita a 3 milioni, ma l’inflazione si è rivelata difficile da domare. Soldi dalla vendita di industrie nazionalizzate e di alloggi pubblici agli inquilini pagati per maggiori sussidi di disoccupazione e altre spese dello stato sociale. L’economia britannica è diventata un mercato più libero rispetto ad altri europei, ma non tanto quanto gli Stati Uniti.

All’inizio degli anni ’70, durante il governo Heath, il Regno Unito è finalmente entrato a far parte della Comunità economica europea dopo un decennio di tentativi di entrare. Ma la CEE è un’unione doganale, non un’area di libero scambio. Il Regno Unito ha quindi assunto un ruolo guida nella creazione di un mercato unico con libero scambio interno tra i membri della CEE. Questa dovrebbe essere un’altra bacchetta magica per la crescita economica britannica. Sterling ha continuato a causare ansia. Nel 1971, gli Stati Uniti hanno rinnegato la loro promessa di regolare i disavanzi commerciali internazionali in oro. Il regime dei tassi di cambio fissi del FMI è crollato ei mercati dei cambi sono diventati grandi e attivi.

anni ’90

Le economie europee hanno cercato di creare un’unione monetaria, che ricreasse un regime in stile FMI di tassi di cambio fissi con margini limitati per deviare i valori delle valute l’uno dall’altro. L’unione economica e monetaria europea ha creato tensioni all’interno del Regno Unito. La sterlina è una valuta debole ma è scambiata più attivamente a livello globale rispetto a molte valute europee. L’adesione all’UEM è stata una questione controversa all’interno e tra i partiti politici britannici. Ancora una volta, il problema è la debolezza della sterlina. Legare denaro a un sistema relativamente fisso è pericoloso perché ripristina il ciclo stop-go. Ma l’accesso a un mercato libero in cambio è vantaggioso per Londra.

Quindi, mentre l’inflazione è sotto controllo, la questione dell’UEM è ridurre la politica economica. L’UEM si è evoluta in un meccanismo di cambio con limiti leggermente variabili ma comunque limitati entro i quali una valuta poteva muoversi contro altre valute membri. La decisione sull’adesione all’ERM ha diviso gravemente il partito conservatore con la Thatcher che si è schierata contro i ministri del gabinetto Geoffrey Howe e Michael Heseltine. Perse la battaglia e Sterling si unì all’ERM. In precedenza la possibilità di far fluttuare la sterlina forniva un margine di manovra nella politica fiscale. Ma l’idea è che l’adesione all’ERM garantirà un’inflazione più bassa perché la contrattazione salariale sarà impedita.

Sfortunatamente, l’economia britannica non ha potuto affrontare l’accordo deflazionistico. Per cominciare, la parità con il marco tedesco a cui si unisce il Regno Unito è troppo alta. La disciplina deflazionistica si è rivelata eccessiva e la sterlina ha dovuto lasciare l’ERM.

Dopo l’uscita dall’ERM, la performance economica del Regno Unito è migliorata. Forse questo è dovuto più che altro alla globalizzazione dell’economia mondiale dagli anni ’90 in poi. Fino al 2008 il boom è durato. Il periodo 1991-2007 è probabilmente il migliore degli anni del dopoguerra. L’inflazione è diminuita in tutto il mondo occidentale. Il Regno Unito si è convertito con successo in un’economia di servizi piuttosto che in un’economia manifatturiera. Attrae ancora masse di immigrati da altri paesi. La maggior parte degli immigrati proviene dall’Unione Europea, che è stata ampliata per includere l’Europa orientale. Ricoprono posti vacanti nel servizio pubblico e nel settore privato. Il mercato del lavoro è stato riformato nell’ambito del New Labour (1997-2010) e si è goduta la piena occupazione. Per gli immigrati, la cultura di lingua inglese del Regno Unito è un’attrazione particolare perché li ha fatti lavorare attraverso l’Atlantico.

Furono anche gli anni in cui lo stato sociale si finanziava meglio. Le tasse locali sono state collocate su una base migliore dei valori degli immobili (imposta comunale) rispetto al reddito da locazione fittizio (valore imponibile) o al disastroso esperimento della tassa elettorale. Le indennità di disoccupazione sono state razionalizzate e sono stati introdotti salari minimi. Le finanze del SSN sono migliorate. La devoluzione dell’autorità politica alle regioni è stato un importante cambiamento costituzionale.

È stato il crollo del 2008 che ha nuovamente gettato l’economia britannica su una traiettoria di bassa crescita. È lì da allora. Dal 2010 in poi, l’economia del Regno Unito ha attraversato diverse convulsioni economiche e politiche. Il consenso, nonostante le divergenze tra i partiti politici, sulla necessità di strumenti per stimolare la crescita è crollato. Un decennio di austerità è stato inaugurato quando i conservatori sono tornati al potere in coalizione con i liberaldemocratici sotto la presidenza di David Cameron (2010-16).

L’allentamento quantitativo accumulato sulla liquidità nei mercati obbligazionari e i rendimenti sono ai minimi storici. Questo è un fenomeno globale, non locale. I tassi di inflazione sono i più bassi da prima della seconda guerra mondiale. Ma il rapporto debito/PIL deve essere osservato da vicino. Il risparmio è all’ordine del decennio. Questo, più di ogni altra cosa, ha portato il Regno Unito al suo attuale stato fragile e teso.

Meghnad Desai è Professore Emerito di Economia presso la London School of Economics and Political Science, Chair of the OMFIF Advisory Council e Crossbench Peer presso la House of Lords.

Questo articolo è il primo di due di questa serie. La seconda parte sarà pubblicata la prossima settimana.

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