Gregg Berhalter di USMNT parla dei preparativi per la Coppa del Mondo, afferma che la squadra “può battere chiunque” in Qatar

DOHA, Qatar — Otto anni fa, Jurgen Klinsmann disse notoriamente che era impossibile per la sua nazionale maschile statunitense vincere la Coppa del Mondo 2014 in Brasile. Me lo ha detto in una lunga intervista per il New York Times Magazine pochi mesi prima del torneo, poi ha raddoppiato in una conferenza stampa a San Paolo prima dell’apertura dell’USMNT. Klinsmann ha ritenuto che fosse importante essere schietto, ma molti fan americani – e alcuni dei giocatori di Klinsmann – erano sconvolti da quello che sembrava un atteggiamento disfattista.

Sabato, in un’intervista esclusiva con ESPN due giorni prima che la sua squadra statunitense aprisse la Coppa del Mondo, l’allenatore Gregg Berhalter ha considerato la stessa domanda. Fece una pausa, solo un momento, poi sorrise.

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“Quello in cui credo”, ha detto, “è che nel nostro giorno migliore possiamo battere chiunque al mondo. Chiunque”.

Questa è la mentalità che Berhalter ha instillato nella sua giovane squadra, spingendoli ad abbracciare l’idea che l’unico modo in cui possono fare la storia è se credono di poterlo fare. Per aiutare a promuovere questo modo di pensare, Berhalter ha recentemente organizzato una riunione di squadra in cui Eric Thomas, un famoso oratore motivazionale con un’incredibile storia personale sull’uscita dai senzatetto, ha parlato ai giocatori dell’incredibile potere della fede.

E mentre Berhalter, noto sneakerhead, ha dichiarato di non aver deciso quali scarpe indosserà nella prima partita dell’USMNT contro il Galles, non ha esitato quando gli è stato chiesto quante paia ha portato in Qatar: sette, una per ogni possibile partita fino alla finale.

“Qui, è un grande onore giocare nella Coppa del Mondo, ma non vogliamo essere solo partecipanti”, ha detto Berhalter. “Vogliamo esibirci”.

Per essere chiari: Berhalter non prevede che gli Stati Uniti saranno campioni. Si concentra semplicemente sull’idea che il successo raramente arriva senza convinzione. Questo è qualcosa che Berhalter ha imparato per la prima volta come giocatore internazionale e ora sta lavorando per instillarlo come manager.

Dopotutto, questo è – di gran lunga – il più grande palcoscenico su cui Berhalter sia mai stato come allenatore. È subentrato quattro anni fa, incaricato di riportare gli Usa alla rispettabilità dopo il disastroso fallimento del ciclo di qualificazione del 2018. Almeno lo ha fatto, supervisionando una revisione generazionale della squadra statunitense che includeva il reclutamento di doppia nazionalità di livello stellare come Yunus Musah e Timothy Weah, e l’ascesa di talentuosi prodigi come Christian Pulisic, Gio Reyna, Weston McKennie, Tyler Adams e Breden Aaronson.

Tuttavia, Berhalter voleva di più. I suoi preparativi per le prossime tre partite sono aumentati di intensità nell’ultima settimana, mentre lui e il suo staff tecnico si sono spinti a vicenda per provare a considerare ogni potenziale scenario che potrebbero affrontare uno contro uno nelle partite della fase a gironi.

Se questo è completo, è perché lo è; Berhalter è noto per le sue incursioni nei dati e nell’analisi ed è determinato a prepararsi per qualsiasi direzione possa prendere un gioco.

Cosa farebbero gli Stati Uniti se avessero un obiettivo? Ridurre un obiettivo? Sotto di due? Crescere un uomo? Mettere giù un uomo? Come se la caveranno se uno dei loro giocatori si infortuna? E se la stella avversaria cala presto? Berhalter voleva avere un piano per tutti loro. Lo scenario che lo preoccupa di più? Quello a cui non aveva pensato in anticipo.

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Herculez Gomez di ESPN considera le opzioni di Gregg Berhalter se Sergino Dest non è adatto per l’apertura di USMNT vs. Galles.

“Abbiamo il tempo adesso, abbiamo avuto il tempo negli ultimi due mesi”, ha detto. “Quando sei in campo e a bordo campo e la folla è rumorosa e ci sono momenti di pressione, se non sei pronto, penso che danneggi il processo decisionale”.

Berhalter sa che ci saranno sfide. Mancano giocatori di prima scelta per infortunio. Ci sono temperature estreme e tempi di calcio d’inizio molto tardi e tre avversari nel Gruppo B (Inghilterra, Galles, Iran) con pedigree ed esperienza significativi. Nessun pushover, nessuna partita in cui gli Stati Uniti sono un favorito significativo.

Ma c’è anche determinazione. Ci saranno migliaia di tifosi statunitensi a sostenere la squadra in Qatar. Ci sono altri milioni che guardano e sperano di tornare negli Stati Uniti. Ci sarà un mix di precocità e coraggio giovanile che può, sì, a volte portare a performance ingenue ma può anche trasformarsi in magia.

Il compito di Berhalter è guidare. Per ispirare. Per mettere i suoi giocatori in una posizione in cui possono trovare il meglio di sé quando conta di più. Il viaggio inizia lunedì. E a differenza del suo predecessore, Berhalter non sa ancora dove andrà a finire.

“Pensiamo che il primo passo sia lasciare il gruppo”, ha detto. “E il secondo passo è, nelle partite a eliminazione diretta, giocare il nostro miglior gioco possibile e vedere fino a che punto possiamo arrivare”.

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