Questa chip gallese è una lezione di strategia

Il National Security and Investment Act del Regno Unito, con i suoi nuovi poteri di revisione, blocco e revoca delle acquisizioni, non definisce effettivamente la sicurezza nazionale.

Quell’ambiguità – in un sistema presumibilmente in gran parte addestrato su problemi di sicurezza – ha alimentato il sospetto che i suoi vasti poteri saranno usati per proteggere interessi economici o obiettivi più industriali.

Lo faranno. E nel caso di una piccola azienda di semiconduttori al di fuori della terza città più grande del Galles, una questione tira l’altra. Meglio abbracciarlo.

La scorsa settimana il governo ha ordinato lo scioglimento dell’acquisizione nel 2021 di Newport Wafer Fab da parte di Nexperia, una filiale olandese del gruppo cinese Wingtech. Quindi, Newport aveva bisogno di capitale circolante per soddisfare gli ordini in un boom post-pandemia. Nexperia, in base a un accordo stipulato nel 2019 quando prese il 14 per cento della società, ha il diritto di acquistare il resto. Ha pagato 63 milioni di sterline per l’86% e da allora ha investito molto.

Newport è un improbabile pesciolino al centro di questa battaglia. Produce wafer di silicio, che vengono spediti in Asia per essere trasformati in chip. Non è all’avanguardia. Ma l’azienda è altamente efficiente (che è ciò che conta in quel mondo) e si trova all’interno di un gruppo di attività legate ai semiconduttori con aziende vicine e università gallesi.

Questo è parte del problema, secondo il governo. Anche se Newport non svolge un lavoro delicato ora (e non lo fa), i suoi collegamenti potrebbero impedire al cluster di “impegnarsi in progetti futuri relativi alla sicurezza nazionale”. Ci sono anche altri mal di testa non realizzati: i rischi per la sicurezza nazionale potrebbero derivare dalla “potenziale reintroduzione di attività di semiconduttori composti” nel sito.

Su questa base, quasi tutto può essere considerato una minaccia alla sicurezza nazionale. Forse si tratta della Cina o dell’amicizia geopolitica, dopo che un gruppo di membri del Congresso degli Stati Uniti ha espresso preoccupazione. Ma un precedente controllo sulla sicurezza nazionale non ha riscontrato problemi basati sulla tecnologia di Newport. Nexperia, che ha 28 giorni per condurre una revisione giudiziaria, si è offerta di tagliare tutti i legami con il cluster, non trasferire mai la proprietà intellettuale al di fuori di Newport, non intraprendere mai progetti militari o perseguire la produzione di semiconduttori composti e avere un monitor governativo a bordo.

Una strategia del Regno Unito promessa da tempo per questo settore rimane MIA. Ma il suggerimento del governo secondo cui la capacità domestica nei semiconduttori composti è importante, invece, gli consente di progettare un risultato in cui l’impianto gallese ne produca effettivamente alcuni.

Dopotutto, gli oppositori vocali guidati dall’ex proprietario Drew Nelson si sono opposti principalmente al fatto che Nexperia gestisse il sito esclusivamente per uso proprio. Vogliono una cosiddetta struttura ad “accesso aperto” in cui altri possano costruire progetti. Un altro acquirente, indipendentemente dalla nazionalità, potrebbe ancora preferire la produzione di silicio ad alto margine al tentativo di espandersi in nuove tecnologie di composti.

Si dice che ci sia un consorzio disposto ad acquistare Nelson. Ma il governo gallese ha rifiutato l’investimento nel sito durante le turbolenze della pandemia del 2020, in parte per dubbi che fosse una “proposta praticabile” senza “impegni di volume sicuri” da parte del suo più grande cliente dell’azienda, Nexperia.

L’attività di vendita forzata – ripetutamente accusata di aver pianificato di spostare la produzione una volta che una nuova struttura Wingtech a Shanghai sarà operativa – rimane fondamentale per supportare 550 posti di lavoro a Newport, almeno nel breve o medio termine. E al gruppo olandese è stato chiesto di elaborare un piano di vendita, con il segretario aziendale che sovrintendeva e manteneva il veto sul risultato.

La decisione di Newport mette il Regno Unito in sintonia con l’umore globale sull’importanza nazionale dei semiconduttori. Ma alla fine la storia dell’azienda è una storia di interesse passeggero e abbandono da parte del governo. Creato sotto la Inmos di proprietà del governo per cercare di rilanciare l’industria nazionale negli anni ’70, è stato privatizzato negli anni ’80, poi venduto a proprietà europea. La tedesca Infineon Technologies nel 2017 ha trasferito la tecnologia dei composti all’estero e ha venduto Newport a Nelson, con l’aiuto del finanziamento del governo gallese.

Prima e da allora, ha fatto parte di vari progetti che utilizzano finanziamenti per l’innovazione dei contribuenti. I semiconduttori composti erano presenti nella strategia industriale del 2017 prima di scomparire nel suo successore del 2021, il Piano per la crescita. Ma la dura dichiarazione d’autunno della scorsa settimana ha comunque aumentato del 35% i finanziamenti ai nove centri di innovazione del Regno Unito, compreso uno in quest’area.

Una politica industriale chiara e coerente aiuta a mitigare l’incertezza sugli investimenti associata ai poteri di intervento del governo. Newport è tutto incentrato sulla Cina. Ma riguarda anche la virtù di scegliere ciò che è importante e mantenerlo.

helen.thomas@ft.com
@helentbiz

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