Kim Min-jae della Corea del Sud: “Il mio soprannome The Monster mi riassume” | Corea del Sud

Kim Min-jae l’ha descritto come “uno dei momenti più belli della mia vita”, e certamente è stata una scena insolita, piuttosto l’ingresso. L’impressionante centrocampista della Corea del Sud ha preso d’assalto la Serie A da quando ha firmato per il Napoli la scorsa estate e intende fare lo stesso ai Mondiali. Ma prima di nutrire speranze – la Corea del Sud giovedi contro l’Uruguay – vuole guardare indietro, riflettere su quando tutto è cominciato.

Kim deve fare le cose nel modo più duro. Il giovane di Tongyeong, una piccola città sulla costa meridionale della Corea, è stato felicissimo di ricevere la sua prima convocazione nella squadra under 17 della Corea del Sud nel 2012, ma ha significato un lungo viaggio fino al centro di calcio nazionale di Paju, dall’altra parte del nazione.

Alcuni dei suoi compagni di squadra viaggiano la sera prima e altri la mattina dell’incontro. È stato più difficile per Kim. I suoi genitori lavoravano 24 ore su 24 per gestire un piccolo ristorante di sushi a Tongyeong e portarlo a nord in orario sarebbe stata sempre una sfida.

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Il padre di Kim ha la soluzione, anche se è un po’ imperfetta. Porterà Kim in viaggio d’affari nel Mare Orientale e viaggeranno sul camion per il trasporto del pesce del ristorante. Ciò significava partire nel cuore della notte poiché la velocità massima del camion non doveva essere sfruttata e il viaggio sarebbe durato sette ore. Ma l’hanno fatto.

“Il camion è davvero molto grande, circa 15-20 tonnellate”, ha detto Kim. “Aveva un serbatoio d’acqua dove potevano mettere il pesce fresco. Ricordo quel giorno perché l’emozione era tanta. Mi dispiaceva solo che mio padre fosse dovuto andare in un’altra città per consegnare del pesce.

“Era la mia prima convocazione in Nazionale, ero molto giovane e un po’ imbarazzato e vergognoso a venire così. Altri bambini sono arrivati ​​in auto normali. Ma questa è una storia molto bella per me. Ero vicino a mio padre e questi sono i tipi di momenti che mi hanno reso quello che sono”.

Kim ha molte storie sul suo umile passato. Come, ad esempio, indossava stivali di seconda mano dei ragazzi più grandi durante i suoi giorni di scuola perché i suoi genitori non potevano permettersene di nuovi. Quando ha abbandonato l’università di Yonsei al secondo anno per intraprendere una carriera nel calcio professionistico – ha studiato sport, ricreazione ed educazione fisica – ha detto che era perché era impaziente di aiutare i suoi genitori con le finanze.

Ma le difficoltà e i sacrifici da tempo ne valgono la pena. Il 26enne è arrivato alla grande al Napoli dopo il suo passaggio da 19 milioni di euro dal Fenerbahce, con i tifosi del club che hanno dimenticato la cessione di Kalidou Koulibaly al Chelsea.

Kim Min-jae celebra la vittoria del Napoli contro l'Empoli questo mese.
Kim Min-jae celebra la vittoria del Napoli contro l’Empoli questo mese. Foto: Giuseppe Maffia/NurPhoto/Rex/Shutterstock

Kim non ha perso un colpo durante la marcia del Napoli verso gli otto punti di vantaggio in vetta alla Serie A e il passaggio agli ottavi di Champions League. È stato nominato da EA Sports giocatore del mese di Serie A a settembre ed è stato stessa onorificenza conferita dall’Associazione Italiana Calciatori per il mese di ottobre. Questo non dovrebbe accadere ai giocatori che non hanno esperienza nelle divisioni elite europee.

Se lo status di eroe di Kim è saldamente radicato a Tongyeong – c’è un cartello in città che celebra il suo status di nazionale della Corea del Sud – ora sta per diventare il ragazzo simbolo del calcio asiatico ai Mondiali.

Ciò che distingue Kim è il suo enorme telaio da 6 piedi e 3 pollici. “Non è difficile riconoscermi per strada a Napoli”, dice con un sorriso, mentre pensa a come una volta doveva restare a casa a respirare la città pazza di calcio. Il suo soprannome “The Monster” è ben consolidato, datogli dai fan e dai media all’inizio della sua carriera. “Lo voglio davvero”, ha detto. “Riassume le mie qualità positive come difensore”.

C’è anche il suo ritmo e il suo comfort con la palla, per non parlare della sua determinazione e propensione all’apprendimento, rispettivamente dai suoi allenatori internazionali e nazionali, Paulo Bento e Luciano Spalletti; dagli attaccanti che stava affrontando. “Non vedo l’ora di difendermi contro Darwin Núñez nella partita contro l’Uruguay”, ha detto Kim. Nel mirino anche Cristiano Ronaldo. La Corea del Sud affronterà il Portogallo nell’ultima sfida del girone. L’altro loro avversario è il Ghana.

“Non smettere mai di sognare, il tempo non ti aspetterà”, recita un tatuaggio sul braccio sinistro di Kim, che la dice lunga. Ha anche “Carpe Diem” inchiostrato sul petto. “Il nostro obiettivo principale è superare la fase a gironi”, ha detto Kim, e la Corea del Sud ci è riuscita due volte, la più memorabile come co-organizzatrice nel 2002, quando raggiunse la semifinale.

Kim è troppo giovane per ammetterlo, ma parte della sua preparazione per il Qatar ha comportato la revisione di vecchie partite in cui la Corea del Sud ha rovinato le probabilità. Una è stata la vittoria per 1-0 contro il Portogallo nell’ultima partita del girone nel 2002, quando Park Ji-sung ha segnato.

“Mi è piaciuto molto”, ha detto Kim. “Puoi vedere il desiderio negli occhi dei giocatori. Sono rimasto molto colpito da come ha giocato il difensore di fascia destra, Song Chong-gug, Luís Figo. Essendo un difensore, questa è la parte su cui mi concentro”.

La conversazione si è spostata su Son Heung-min, superstar e capitano della Corea del Sud, che ha causato il panico nazionale dopo essersi fratturato l’orbita dell’occhio giocando per il Tottenham all’inizio del mese. Ha subito un intervento chirurgico e spera di giocare con una maschera protettiva.

“Tutti sono rimasti sconvolti dalla notizia, ma abbiamo cercato di dare una svolta positiva quando abbiamo saputo che si sarebbe unito alla squadra”, ha detto Kim. “È un giocatore fondamentale che dovrebbe essere nella squadra, qualunque cosa accada”.

Kim Min-jae

Kim ha giocato con Son per gli under 23 della Corea del Sud ai Giochi Asiatici di agosto e settembre 2018 – Son era un jolly per eccesso di età – e gran parte della copertura dopo la vittoria della medaglia d’oro si è concentrata su come si è comportata la squadra, e Son in particolare, ha ottenuto un esenzione da 21 mesi di servizio militare. C’è ancora l’obbligo per loro di completare l’addestramento militare di base di quattro settimane.

“Mi unirò all’esercito la prossima estate”, ha detto Kim. “Ma ora sto dando alcuni contributi sociali tramite Zoom. Sto tenendo discorsi ai giovani calciatori coreani. Sto raccontando loro come mi sentivo alla loro età, come arrivare dove sono. Provando cerco di trasmettere le mie conoscenze il più possibile in un’ora di sessione. Ma la maggior parte delle volte non è sufficiente, quindi lo faccio due volte per ogni giocatore.

Kim è stato seguito da una serie di club in Europa dopo una stagione stellare con il Beijing Guoan nel 2019 e alla fine è arrivato al Fenerbahce nell’estate del 2021. I suoi corteggiatori della Premier League includono Spurs, Everton e Leicester. Ma tutto sembrava giusto quando il Napoli ha chiamato e i risultati finora sono stati impressionanti. La febbre del titolo sta crescendo. Il Napoli può aggiungere i suoi successi nel 1987 e nel 1990, quando Diego Maradona era un dio con i suoi colori?

“Mi è stato detto tutto sulla storia di Maradona, su come ha portato la squadra alla gloria”, ha detto Kim. “Ma quello che mi stupisce è come le magliette di ‘Maradona 10’ vengano ancora vendute allo stadio e ad ogni angolo di strada. I fan lo indossano ancora. Mostra solo livelli di amore e rispetto per lui.

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