La crisi del debito di Orpea è un ammonimento per i più ambiziosi

Il gruppo di case di cura Orpea è stato a lungo un tesoro del mercato azionario i cui profitti sono cresciuti man mano che si espandeva nel suo mercato interno in Francia e all’estero. Dietro il suo successo c’è il suo marchio di fiducia: le famiglie vedono le sue strutture come un luogo sicuro dove mandare a vivere i loro genitori anziani.

Il giornalista Victor Castanet ha messo fine a tutto ciò a gennaio, quando ha pubblicato un libro bomba intitolato I becchini che ha documentato il maltrattamento dei residenti nelle strutture di Orpea e ha affermato che il gruppo si è impegnato in una qualche forma di frode finanziaria.

In Francia, dove una parte del reddito di Orpea proviene da sussidi statali per l’assistenza agli anziani, Castanet ha anche esposto come il gruppo coltivasse stretti legami con politici e regolatori e ha affermato che questo ha ceduto il passo per evitare la supervisione.

La ricaduta è stata immediata: le azioni di Orpea sono diminuite di oltre la metà dopo la pubblicazione, mentre il rivale francese Korian è sceso di un quarto, cancellando quasi 4 miliardi di euro dal suo valore di mercato.

Ma la storia non è finita qui. Il libro ha innescato una crisi del debito che ora minaccia la sopravvivenza del gruppo. Orpea è stato un monito per le aziende che si sono espanse in modo troppo aggressivo quando il denaro era a buon mercato e ora non possono permettersi il loro pesante debito mentre i tassi di interesse aumentano e le prospettive economiche si affievoliscono.

Per la seconda volta quest’anno, Orpea alla fine di ottobre è entrata in un processo protetto dal tribunale per ristrutturare il suo debito di 9,5 miliardi di euro attraverso un accordo con i suoi creditori. Un precedente piano supervisionato dal tribunale concluso a giugno per aumentare il debito dalle sue banche e vendere beni immobili per estinguere il debito si è rivelato troppo poco, troppo tardi, costringendo Orpea a compiere passi più radicali per ridurre la sua leva finanziaria che ora si attesta a 25 volte debito netto/ebitda.

La scorsa settimana Orpea ha presentato un piano di ristrutturazione che include uno swap di debito in azioni del valore di circa 3,8 miliardi di euro che probabilmente liquiderà gli azionisti e un aumento di capitale di almeno 1,3 miliardi di euro, ma preferibilmente di circa 2 miliardi di euro da parte di investitori nuovi o esistenti. Il valore azionario di Orpea è sceso sotto i 500 milioni di euro, un riflesso dell’imminente “diluizione senza precedenti” che moltiplicherà il conteggio delle azioni più di 15 volte, secondo gli analisti di Alphavalue.

Quella che era iniziata come una denuncia di come cibo e pannolini per adulti venivano razionati a spese degli anziani residenti nelle strutture di Orpea si è trasformata in una storia di eccessiva assunzione di rischi, scarsa governance aziendale e pratiche contabili aggressive. “Orpea è un castello di carte quindi quando il vento inizia a soffiare non regge”, ha detto una persona vicina alla ristrutturazione.

Ci sono dozzine di indagini legali in corso oggi per determinare se l’assistenza ai residenti sia stata negligente e anche se qualche dirigente possa aver commesso frode, appropriazione indebita di fondi pubblici e insider trading.

Orpea ha dichiarato di collaborare pienamente con gli investigatori e le autorità di regolamentazione e ha rimosso 30 alti dirigenti, sostituito l’amministratore delegato e nominato un nuovo presidente e direttori.

Castanet, che ha trascorso tre anni a fare ricerche sul suo libro, ha affermato che lo scandalo è stato un fallimento della gestione a tutti i livelli. “Orpea è diventata sinonimo di capitalismo fuori controllo in Francia”, ha dichiarato al Financial Times.

Sebbene il caso Orpea possa essere un drammatico valore anomalo, contiene anche lezioni per ciò che verrà. Avvocati e banchieri a Parigi prevedono un’ondata di ristrutturazioni del debito man mano che l’effetto protettivo degli aiuti alla pandemia svanisce e la generazione di cassa delle aziende è messa a dura prova dall’aumento dei costi energetici e dalla minore domanda.

I ceppi sono già visibili. Le dichiarazioni di fallimento sono aumentate del 41% a circa 38.500 nei 12 mesi fino alla fine di ottobre, secondo i dati dell’Insee, l’agenzia statistica francese, sebbene rimangano circa il 25% inferiori rispetto a prima della pandemia.

Un battaglione di avvocati si sta schierando per cercare di tutelare gli interessi dei propri clienti nelle trattative di ristrutturazione del debito di Orpea che dovrebbero proseguire fino a gennaio.

È uno dei primi casi importanti a passare attraverso nuove regole sui fallimenti che entreranno in vigore nel 2021 quando la Francia recepisce una direttiva dell’UE nel 2019 volta ad armonizzare le pratiche tra gli Stati membri e incoraggiare una ristrutturazione anticipata e preventiva.

Gli esperti dicono che le nuove regole portano la Francia più in linea con l’approccio di Stati Uniti e Regno Unito alle procedure fallimentari, in particolare eliminando il vecchio sistema in cui gli azionisti avevano il potere di porre il veto su determinate ristrutturazioni, anche se il capitale della società ha un valore ridotto.

È molto diverso dai giorni in cui Orpea fissava lo standard per le case di cura in Francia. Invece, il gruppo sta ora sviluppando una giurisprudenza che guiderà il modo in cui i tribunali tratteranno le società fortemente indebitate in futuro.

leila.abboud@ft.com

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